Et farverigt liv for en grå angriber: Gray møder Ivitch

På torsdag (20:00) møder Maccabi Tel Aviv angriberen med det bedste scoregennemsnit i europæiske institutioner – to mål pr. kamp gennem hele karrieren. Forklaringen på Andy Grays “drømmerekord” er enkel: Han deltog først i europæiske konkurrencer til sommer, selvom han allerede havde fejret sin 31-års fødselsdag.

Flytningen til Aris Thessaloniki gav englænderen, der repræsenterer det jamaicanske hold, chancen for at konkurrere i Conference League. Han spillede godt mod den svage hviderussiske Gomel. Et 1:5-par i det første spil, et 1:2-par i den anden leg, og her er en fremragende start på terminen efter det overraskende træk i begyndelsen af ​​juli.

Men kan dette betragtes som et fremskridt? Dette er allerede et komplekst spørgsmål, og dette dilemma strækker sig gennem Grays karriere. Man kan beskrive det som en herlig succes mod alle odds, og man kan også se det som en kolossal fiasko. Har han fået det bedste ud af sit begrænsede talent, eller har han måske ødelagt chancen for at blive en fremragende målscorer i Premier League? Døm dig selv. Dette er ikke en triviel sag.

Andy Gray (foto: Aris Saloniki)

For hvis man ser på kilderne, er Gray en forhøjning, der kom ud af ingenting. Han voksede op i et ødelagt hjem, hans far sad ofte i fængsel, og drengen selv blev hovedsageligt venner med kriminelle. Nøgleordet var overlevelse, og fodbold var en sekundær hobby, som han ikke tog alvorligt.

For hyppige overtrædelser smed Wolves ham ud af akademiet, da han var 13, og senere kunne selv lille Fourth Division Rossbury Town ikke tolerere hans løjer. Ifølge hans trænere fortjente han ikke engang at bære reserveholdstrøjen, og i en alder af 19 tog manden vej til amatørholdet kaldet Hinckley United.

På dette lave niveau scorede han en del mål, men medlemskab af de kriminelle bander interesserede ham meget mere, og den mest afgørende begivenhed i hans liv på det tidspunkt var den voldsomme kamp, ​​hvor han blev stukket i ansigtet. Et fire-tommer ar forblev på kinden for livet, og da han brød ind i den engelske offentligheds bevidsthed som en begavet målscorer, var Gray stolt over at sige, at dette var det øjeblik, hans liv tilsyneladende ændrede sig. Så da han så på det blodige snit i spejlet, besluttede han sig for ikke at være “sammen med de forkerte mennesker de forkerte steder”, som han udtrykte det. Han blev en ny mand.

Er det rigtigt? Ikke helt sikker baseret på beviserne, og især i lyset af billedet offentliggjort i slutningen af ​​2016. Allerede en højprofileret Premier League-spiller på det tidspunkt blev Gray fotograferet med en narkohandler, der afsonede en lang fængselsdom. “Alle, jeg kender, har været i fængsel. Det generer mig ikke. Hvis folk vil definere mig som en dårlig dreng, fordi mine venner sad i fængsel, tror de det måske, men de har ingen idé om mit liv og hvad Jeg er stolt af, hvor jeg kommer fra, og mine venner.” Erklærede han så vredt.

Der er ingen ledig plads på Grays ryg på grund af for mange tatoveringer (Reuters)Der er ingen ledig plads på Grays ryg på grund af for mange tatoveringer (Reuters)

Det var ikke den mest saftige skandale, der involverede Gray det år. Kort efter at have scoret i Burnleys sensationelle sejr over Liverpool, opdagede nogen angriberens særligt åbenlyst homofobiske tweets på Twitter fra hans tid i Hinckley, da han krævede medlemmer af det homoseksuelle samfund “brænd og dø” og hævdede, at de fandt ham “ulækkert”. Foreningen suspenderede ham i fire ligakampe.

Gray selv undskyldte og sagde, at han havde ændret sig meget i årene siden. “Jeg er en helt anden person, og alle, der kender mig, ved, at jeg ikke er homofob,” sagde han. Er det rigtigt? Igen har alle ret til at danne sig deres egen mening, men det er ikke sikkert, at et normalt menneske kan udtrykke dødsønsker – endsige nogen, der selv har oplevet diskrimination for at være en minoritet.

For når det kommer til racistiske holdninger til sorte, har Gray meget stærke meninger og ser sig selv som en kæmper mod fænomenet. Blandt snesevis af tatoveringer på hans ryg, hvor der slet ikke er tom plads, finder du Nelson Mandela, Martin Luther King og Rosa Parks. Han har en særlig interesse i historien om sorte mennesker i USA og skyndte sig at blive interviewet af de britiske medier, da protester brød ud efter mordet på George Floyd. “Historien handler ikke kun om politibrutalitet i Amerika. Den er også relateret til, hvad der sker i England og rundt omkring i verden,” udtalte han og forsøgte at definere sig selv som en opinionsdanner.

Desværre skabte han helt andre overskrifter kort efter, da han brød corona-reglerne og organiserede fester i sit hjem. Vladan Ivic, hans Watford-træner på det tidspunkt, lovede at føre skarpe samtaler med angriberen om sagen, og hans stilling i klubben forværredes yderligere. På det tidspunkt var det allerede klart, at Gray ikke ville blive en stor spiller i Premier League, og hans offentlige udtalelser om ambitionen om at score mindst 15 mål pr. sæson virkede mildest talt latterlige. Det store løfte, han havde vist flere år tidligere, var væk.

Og denne stigning var imponerende. Det hele startede, da Hinckley mødte Luton i januar 2012 i en forsømt turnering, hvorefter han spillede i femte division. De rivaliserende trænere var imponerede over Grays præstation, og Luton signede ham for £350.000 – et imaginært beløb for Hinckley, der hjalp hende med at overleve økonomisk.

Efter at have scoret 30 mål for Luton i 2013/14-sæsonen skrev målscoreren under på for Brentford fra den mindre liga, scorede 17 gange og rykkede straks op til Burnley, som betalte 10 millioner pund for ham. Gray havde også et vanvittigt liv der, hvor han sluttede som topscorer i den lille liga med 25 mål og var hovedstjernen i Burnleys oprykning til Premier League i 2016. Et år senere, på trods af de saftige udsving, han var involveret i, brød Watford klubrekord og bruge 18 millioner pund på manden, der skulle være hans største stjerne. Og det ender mere eller mindre der.

Passer ikke til Watford

Gray passede aldrig godt til Watford, hans personlige rekord i Premier League var 7 mål i 2018/19, og hans konverteringsrate var ret dårlig. Da Ivic ankom til holdet i sommeren 2020, var håbet ude for ham, og desuden var angriberen fraværende i to måneder på grund af en skade – altså mere end halvdelen af ​​serberens korte periode i London.

Ivić, der blev fyret i december i lyset af konflikten med veteranstjernen Troy Deeney, så Gray kun score én gang, mens han også brød Corona-retningslinjerne to gange. Som den, der ledede ham, er han godt klar over sine kvaliteter og svagheder, og det vil hjælpe ham med at give ordentlige instruktioner til Maccabi Tel Avivs bagspillere forud for kampen mod Aris.

Andy Gray hos Watford (Reuters)Andy Gray hos Watford (Reuters)

Generelt er Grays vigtigste aktiv hastighed. Han har evnen til at identificere frirum på modstanderens bane og nå dem hurtigt, før forsvarerne opdager det. Da alt gik godt hos Luton, Brentford og Burnley, steg selvtilliden i vejret, og boldene gik i nettet med høj frekvens.

Fremdriften gik dog tabt og med alderen gik den pågældende fart også noget tabt. Derfor var Gray ikke en holdspiller, heller ikke i minorligaen Queens Park Rangers, hvor han kom på lån fra Watford. Da hans kontrakt med Wasps udløb til sommer, viste kun Preston interesse for ham, hvilket siger en del.

Så man kan sige, at Aris ikke ligefrem er den station, han drømte om at nå på denne fase af sit liv, men der er også en anden måde at se overgangen på. Gray underskrev en kontrakt for 4 år til en løn på 800.000 euro per sæson, og i hans nuværende stilling er dette en drømmeaftale, og endda længere.

Jeg har kun set Gray score én gang.  Vladan Ivitch (den officielle hjemmeside for Maccabi TJeg har kun set Gray score én gang. Vladan Ivitch (Maccabi Tel Avivs officielle hjemmeside)

Fansene i Thessaloniki tog imod ham med åbne arme, da det ikke er hver dag, en tidligere engelsk ligastjerne slutter sig til dem, og han omdefineres som den store stjerne på sit hold. På trods af at Aris endte på tredjepladsen i sidste sæson og kvalificerede sig til Conference League, led Aris af dårlig offensiv balance sidste år, og Gray blev kaldt ind for at løse problemet. Hans chancer for at fuldføre opgaven er måske ikke store, men mod Homel nyder han hvert øjeblik. To doubler i de første to spil i det nye eventyr – hvad kunne være bedre?

Så nu møder han sin første seriøse modstander af terminen i Grækenland, samt træneren, der argumenterede for en stil, der ikke passede ham under deres korte tid sammen i Watford. Hans motivation vil ligge i luften, men den gule kan ødelægge hans smukke europæiske balance.

Se: Maccabi Tel Aviv gør sit og går gennem en fase

Leave a Comment